Krim:

Døden i trappen: Drepte Michael sin kone?

Var det ektemannen Michael eller en ugle som sto bak Kathleens død i trappen? Her er historien bak krimserien «The staircase» og hva som skjedde etterpå.

MYSTERIUM: Michael Peterson var en velrennomert forfatter og tilsynelatende lykkelig gift. Han har hele tiden nektet for anklagene om å ha drept kona. Foto: NTB
MYSTERIUM: Michael Peterson var en velrennomert forfatter og tilsynelatende lykkelig gift. Han har hele tiden nektet for anklagene om å ha drept kona. Foto: NTB Vis mer
Publisert

Forfatteren Michael Peterson hadde ingen problemer med å koke sammen en god historie. Grunnlaget ble lagt med en prestisjefylt utdannelse innen statsvitenskap og juss. Deretter verv i den amerikanske marinen, krigføring i Vietnams jungel og jobb for den amerikanske regjeringen. Enkelte kilder hevder også at han var CIA-agent med stor handlingsfrihet.

Peterson fortsatte å jobbe for regjeringen etter krigen og hadde oppdrag både i og utenfor USA. I flere år var han stasjonert i Tyskland med sin første kone Patricia. De fikk to barn sammen før de separerte seg. Michael traff da Kathleen Atwater, en formuende administrerende direktør, som han giftet seg med.

DRAPSDØMT: Johanna Möller ble dømt for drapet på sin egen far, nå stiller hun opp i en ny dokumentarserie. Video: Viaplay Vis mer

På 80-tallet ga Michael ut tre bøker basert på erfaringene fra Vietnamkrigen. Senere arbeidet han som politisk spaltist i lokalavisen i Durham, North Carolina, der han bodde med Kathleen og fem barn. De tilhørte, om ikke sosieteten, så byens øvre middelklasse og levde et bekvemt liv med et stort hus og en privilegert bekjentskapskrets. Bekvemt og ikke spesielt dramatisk.

Alt dette forandret seg den 9. september 2001. Klokken 02.40 ringer Michael Peterson til alarmsentralen. Hans kone har falt i trappen og er livløs.

- Hun puster fortsatt, men har nok brukket nakken. Kom fort! skriker Michael.

BLODIG ÅSTED: Kathleen Peterson mistet livet i bunnen av denne trappen. Ifølge ektemannen Michael var det her han fant henne. Foto: Netflix
BLODIG ÅSTED: Kathleen Peterson mistet livet i bunnen av denne trappen. Ifølge ektemannen Michael var det her han fant henne. Foto: Netflix Vis mer

Da ambulansepersonalet ankommer stedet, kan de bare konstatere at Kathleen er død. Men de synes også at det er noe som ikke stemmer med måten hun ligger på. Klærne er blodige, og hun har sår i hodet og på armene. Politiet tilkalles, og snart er Kathleens ektemann mistenkt. Michael nekter fortvilet.

Rettssaken ble dokumentar

Fallet og rettssaken mot Michael Peterson får enormt med oppmerksomhet. Forfatteren følges blant annet av et fransk dokumentarfilmteam, som gir ut miniserien «The staircase» i 2004. Dramaserien med samme navn går nå sin seiersgang på HBO Max.

SERIESUKSESS: Colin Firth som Michael Peterson og Toni Collette som kona Kathleen i en scene fra dramaserien «The staircase». Foto: NTB/HBO Max
SERIESUKSESS: Colin Firth som Michael Peterson og Toni Collette som kona Kathleen i en scene fra dramaserien «The staircase». Foto: NTB/HBO Max Vis mer

I rettssaken rulles de berørtes liv ut for åpen scene. Michael står fast ved at han og Kathleen var lykkelige, og påtalemyndigheten gjør alt å legge fram bevis som strider mot den påstanden. Både Michael og Kathleen drakk en del, og han hadde dessuten seksuelle forbindelser utenom ekteskapet. Homoseksuelle forbindelser. Så kanskje hadde ekteparet begynt å krangle om at Michael traff menn?

Blodet på veggene befant seg merkelig høyt oppe for å kunne forklare et fall, og skadene på Kathleens kropp kunne være resultat av en krangel som sluttet i en brutal tragedie. En teori var at Michael hadde slått i hjel sin kone med en ildrake.

- Min hustru visse alt om min seksuelle legning og hadde ikke noe imot det, sier Michael Peterson i retten og holder fast ved sin uskyld.

I RETTEN: Påtalemyndigheten mente at Kathleens skader talte for at hun hadde blitt utsatt for vold før hun falt. Michael (i midten) og hans advokater David Rudolf (til venstre) og Thomas Maher motstred dette. Foto: NTB
I RETTEN: Påtalemyndigheten mente at Kathleens skader talte for at hun hadde blitt utsatt for vold før hun falt. Michael (i midten) og hans advokater David Rudolf (til venstre) og Thomas Maher motstred dette. Foto: NTB Vis mer

Påtalemyndigheten gravde i Michaels fortid i Tyskland, der han bodde med sin første kone Patricia, og fant enda et fall i en trapp med dødelig utgang i 1985. Det var da Michaels nabo Elisabeth Ratcliff som mistet livet. Elisabeth, hennes mann George og døtrene Margaret og Martha hadde vært gode venner med Peterson-paret. George hadde dødd i en trafikkulykke noen år tidligere, og etter det hadde Michael vært som en farsfigur for de to jentene. Elisabeth ble funnet død etter et fall i trappen hjemme i 1985. Politiet konkluderte med at dødsfallet var en ulykke. Elisabeth hadde fått hjerneblødning og deretter falt i trappen.

HOLMENKOLLENDRAPET: Da Maria Iranzo var fire år gammel, så hun moren sin bli drept. Fredag snakker hun om hvordan det har preget livet hennes, Video: NRK Vis mer

Under rettssaken mot Michael kommer Elisabeths barnepike opp i vitnestanden. Hun hevder at hun så Michael forlate huset natten før Elisabeth ble funnet og at han hadde hastverk. Til saken hørte mistanker om at Michael og Elisabeth hadde hatt en romanse. Kanskje hadde hun krevd at Michael skulle gå ifra sin kone.

Det blor utstedt en rettsordre på at Elisabeths levninger skal graves opp for en ny obduksjon. Denne gangen kommer rettsmedisinerne fram til at hun hadde blitt utsatt for dødelig vold. Påtalemyndigheten påpeker dermed at Kathleens dødsfall er en morbid reprise. Forsvarets eksperter snakker derimot til Michaels fordel, blant annet er det en patolog som tilbakeviser at Kathleens skader var forårsaket av slag.

«SERIAL»: I 1999 ble Hae Min Lee drept. Kjæresten hennes, Adnan Syed, ble dømt for drapet. Podcasten «Serial» har sådd tvil hos mange om det faktisk var Syed som utførte drapet, selv om han ble dømt for det. Nå lanserer HBO en dokumentarserie om rettssaken mot Syed. Video: HBO Vis mer

Uansett går rettssaken i Michaels disfavør. I oktober 2003 blir Michael Peterson dømt for drapet på sin kone Kathleen.

Åtte år i fengsel

Flere av barna og Michaels venner er fortsatt overbevist om at han er uskyldig. Forfatteren, som tidligere hadde politikere og professorer i omgangskretsen sin, tilbringer nå tid med folk som Johnny Blodd, Banger, Jay Bird og The Dwarf.

- Det finnes noen skikkelig sterke personligheter i fengselet. Mye mer interessante enn den cocktail-gjengen jeg omgikk tidligere, har Peterson uttalt til The News & Observer.

Etter dommen fortsetter Michaels advokater å jobbe med å renvaske han. Da det viser seg at en av påtalemyndighetens vitner på blodspor hadde overdrevet sin akademiske ekspertise, blir dommen underkjent.

MINNERIKT: «Hver gang vi møtes»-Claudia hadde en spesiell feiring av sin egen 31-årsdag. Festen endte nemlig i en celle i Los Angeles - etter at hele venninnegjengen ble feilaktig arrestert mistenkt for drap. Video: Ruben Pedersen / Nicolai Aagaard Vis mer

I 2011 slipper Michael Peterson fri etter åtte år i fengsel, men han blir ikke frikjent. Det blir aldri noen ny mordrettssak. I 2017 innrømmer han en såkalt Alford plea. Det er en avtale som går ut på at den dømte holder fast ved sin uskyld, men at han samtidig vedgår at påtalemyndigheten har ført nok bevis til å få ham dømt for drap. Med denne avtalen for han tilgodesett tiden han har sittet i fengsel og kan forbli på frifot.

Forfatteren Michael Peterson hevder fortsatt sin uskyld, men har altså tatt på seg skylden rent juridisk. Samtidig skylder han Kathleens datter en erstatning på 25 millioner dollar.

På pressekonferansen etter avtalen sier Peterson at det er det vanskeligste han har gjort. Kathleens søster, Candace Zamperini, var rasende i rettssalen og sa:

- Du tok brutalt livet av en kvinne som forsørget deg og tok seg av barna dine. Hun elsket deg!

FEM BARN: Familien Peterson var stor. Michael hadde to biologiske sønner og to adoptivdøtre fra et tidligere forhold, og Kathleen hadde en datter. Foto: Netflix
FEM BARN: Familien Peterson var stor. Michael hadde to biologiske sønner og to adoptivdøtre fra et tidligere forhold, og Kathleen hadde en datter. Foto: Netflix Vis mer

Vennene forsvant

Michael Peterson skriver fortsatt bøker, og inntektene går til veldedighetsorganisasjoner. Selv eier han ingenting. I kjølvannet av serien har forfatteren blitt en motvillig kjendis. Han blir stadig stoppet og forespurt om selfier, og han har fått hundrevis av venneforespørsler på sosiale medier. Mange av vennene fra før rettssaken er imidlertid borte.

KOKER OVER: Delray Johnson klarer ikke å kontrollere sinnet når mannen som drepte hans gravide søster smiler til ham. Vis mer

- Mennesker som Kathleen og jeg kjente godt – ingen av dem har latt høre fra seg. Først tenkte jeg, herregud, jeg slapp ut av fengselet og dommen ble underkjent - jeg drepte jo ikke Kathleen! Så tenkte jeg at det kanskje kom av det som kom fram under rettssaken - at jeg er biseksuell og de de kanskje er redde for å bli smittet eller noe. Men så innså jeg at når det er slik, vil jeg ikke være en del av deres liv. Jeg har ingen interesse av det.

Teorien om en ugle

Men om det ikke var slik at Kathleen falt ned trappen i en ulykke eller Michael drepte henne, hva hendte da? Etter rettssaken blir det framført en alternativ teori. Da lanserer advokaten Larry Pollard, som var nabo med Peterson-familien, en teori om at hun ble overfalt av en ugle.

I dette scenarioet er ekteparet Peterson hjemme og drikker vin. Ganske mye vin. Michael sitter ved bassenget med glasset sitt, og Kathleen er på vei inn i huset da en ugle kommer stille gjennom luften og angriper henne i hodet. Det finnes blodspor på gårdsplassen. Kathleen går inn for å ta hånd om skaden, men omtåket av angrepet og vinen, så faller hun i trappen og forblør. Gjennom hele scenarioet sitter Michael utenfor hørehold og registrerer ikke at dette skjer.

MERKELIGE SÅR: Kathleen hadde dype skrapemerker i bakhodet. Naboen Larry mente hun kunne ha blitt angrepet av en hissig ugle som holdt til i området. Foto: Netflix
MERKELIGE SÅR: Kathleen hadde dype skrapemerker i bakhodet. Naboen Larry mente hun kunne ha blitt angrepet av en hissig ugle som holdt til i området. Foto: Netflix Vis mer

Pollard, som selv er bevisst på hvor vill teorien høres ut, har mer å fare med. Blant annet har man funnet spor av uglefjær i Kathleens hånd, sammen med hennes eget hår. Pollard mener hun har dratt ut håret da hun prøvde å få uglen vekk fra hodet sitt under angrepet.

BRØT LOVEN: En thailandsk influenser og den angivelige kjæresten hennes er etterlyst av politiet etter dette. Klipp: Luna Lea Vis mer

Ugle eller ei. Kathleen er borte og Michael er ute av fensel. Skyldig eller ikke skyldig. Det får det være opp til den enkelte å vurdere.

Saken er nå tilbake i søkelyset i forbindelse med den nye dramaserien «The staircase» på HBO Max. Colin Firth og Toni Colette har rollene som ekteparet Peterson, og serien har høstet strålende kritikker.

Kilder: The Durman News & Observer, Vulture, Bustle

LES OGSÅ: - Veldig vanskelig og kjedelig

Vi bryr oss om ditt personvern

Se og Hør er en del av Aller Media, som er ansvarlig for dine data. Vi bruker dataene til å forbedre og tilpasse tjenestene, tilbudene og annonsene våre.

Vil du vite mer om hvordan du kan endre dine innstillinger, gå til personverninnstillinger

Les mer