«Tiger King»:

- Villeste jeg har vært vitne til

I et intervju med Se og Hør beskriver tv-produsenten Rick Kirkham (61) opplevelsene i «Tiger King» og hvordan han rømte fra tiger-desperadoen Joe Exotic til Norge.

Netflix-serien «Tiger king» har tatt verden med storm. Vis mer

OBS! Denne artikkelen er proppfull av spoilere.

Hva får du om du blander våpen, oppdrett av eksotiske katter, polygami, en mystisk forsvinningssak, narkotika, leiemord-forsøk, dyrevern, og to bitre fiender? Et sabla stort kaos - som selvsagt fortjener en egen dokumentarserie.

Netflix' «Tiger King» er allerede den mest sette serien på strømmetjenesten i Norge, og har fått solide tilbakemeldinger av anmelderne. Dagbladet triller en sekser på terningen, og skriver at true crime-satsingen er «så spinnvill, så uforutsigbar og begivenhetsrik» at det overgår all fantasi.

Serien omhandler i hovedsak den karismatiske tiger-oppdretteren Joseph Maldonado - bedre kjent under det selvvalgte aliaset Joe Exotic - og tar stadig nye, og villere vendinger. Denne artikkelen kan umulig nøste opp i alle spor, men noen er essensielle.

SPINNVILT: Joe Exotic ble filmet i en periode på fem år, der alt går rett vest for tigereieren i Oklahoma. Nå forteller Rick Kirkham, som bor i Norge, om perioden han bodde med Exotic. Foto: Netflix
SPINNVILT: Joe Exotic ble filmet i en periode på fem år, der alt går rett vest for tigereieren i Oklahoma. Nå forteller Rick Kirkham, som bor i Norge, om perioden han bodde med Exotic. Foto: Netflix Vis mer

I serien omtaler Exotic seg som den «homofile, våpenelskende cowboyen med hockeysveisen» - med bare ett ønske her i livet: Å bli berømt. Det har han også blitt, men ikke av grunnene han trolig ønsket.

En av nøkkelpersonene i serien, som i en periode kjente Exotic aller best, er den amerikanske tv-legenden Rick Kirkham (61). Til Se og Hør forteller 61-åringen at han aldri ville trodd på historien som nå ses av millioner verden over, om han ikke var der for å oppleve det selv.

- Jeg vet ikke om jeg var på rett sted til rett tid, eller rett og slett bare på villspor - men det er noe av det villeste jeg har vært vitne til i hele mitt liv, sier Kirkham til Se og Hør.

- DET VILLESTE: Denne artikkelen inneholder en rekke spoilere om serien «Tiger King» og Joe Exotics liv. Her er hovedpersonen avbildet i forbindelse med et intervju for noen år siden. Foto: NTB scanpix
- DET VILLESTE: Denne artikkelen inneholder en rekke spoilere om serien «Tiger King» og Joe Exotics liv. Her er hovedpersonen avbildet i forbindelse med et intervju for noen år siden. Foto: NTB scanpix Vis mer

Rømte til Norge

Før vi lar ham fortelle historien, må blikket rettes mot Kirkham i dag. Etter å ha fått nok av tigerparker og USA flyttet han til Bodø - av alle steder. Han fant nemlig kjærligheten i Norge, og er i dag gift med norske Kristin.

- Dette er et vakkert land, og jeg er veldig glad for at jeg kan være en gjest her. Folk blir jo litt overrasket over at en amerikansk cowboy har flyttet inn i byen, men jeg er på talefot med alle og er godt likt. De kommer fort over sjokket, sier han.

FLYTTET TIL NORGE: Etter å ha bodd med Joe Exotic, i forbindelse med produksjonen av et tv-program, forlot Kirkham alt han eide i dyreparken. Nå har kjærligheten bragt ham til Norge. I dag er han gift med norske Kristin. Foto: Privat
FLYTTET TIL NORGE: Etter å ha bodd med Joe Exotic, i forbindelse med produksjonen av et tv-program, forlot Kirkham alt han eide i dyreparken. Nå har kjærligheten bragt ham til Norge. I dag er han gift med norske Kristin. Foto: Privat Vis mer

I Netflix-serien har muligens oppmerksomme seere bemerket seg at Kirkham sitter på en velkjent kafé i Oslo, med en pakke sigaretter foran seg i Bent Høies særegne grønnfarge. Han har allerede blitt ringt ned av internasjonal presse om medvirkningen i serien, og får rundt 150 forespørsler hver dag, men sier: «Screw that, I want to talk to a norsk reporter».

Og det skal ikke mer enn ett spørsmål til for å få skravla til å gå uavbrutt i 20 minutter. Han skjønner godt at «Tiger King»-historien vekker oppsikt.

- KARMA: Rick Kirkham (t.v) angrer i dag på at han ikke prøvde å stoppe Joe Exotic. Foto: Privat
- KARMA: Rick Kirkham (t.v) angrer i dag på at han ikke prøvde å stoppe Joe Exotic. Foto: Privat Vis mer

Bodde med tigre

- Jeg møtte Joe Exotic for første gang i 2014. Det var tydelig å se at han lengtet etter å bli berømt, og samtidig var jeg på jakt etter et nytt prosjekt. Jeg skjønte at dette kunne bli tidenes villeste realityprogram, og jeg var veldig interessert i å produsere det selv, sier amerikaneren.

Han hadde akkurat lagt bak seg et år i en tv-kanal, og bestemte seg for å ringe den eksentriske tigermannen.

VILLE BLI BERØMT: Joe Exotics største ønske var å bli kjendis, noe han nå også har blitt - selv om det er på feil premisser. Rick Kirkham la dette bildet ut på sin Facebook-konto for å promotere tv-programmet han lagde om Exotic. Foto: Privat
VILLE BLI BERØMT: Joe Exotics største ønske var å bli kjendis, noe han nå også har blitt - selv om det er på feil premisser. Rick Kirkham la dette bildet ut på sin Facebook-konto for å promotere tv-programmet han lagde om Exotic. Foto: Privat Vis mer

- Han svarte med: «This is Joe Exotic, what the fuck do you want?». Jeg introduserte meg, og han kjente igjen navnet mitt. Han var interessert, så jeg dro opp dit en dag. Og der ble jeg i flere år, uten å reise vekk noen gang. Det var starten på det villeste jeg har opplevd, forklarer han.

På denne tiden drev Exotic sitt eget nettprogram, med et seertall på knappe 100 personer. Kirkham så et stort potensial, og erkjenner i dag at alt lå til rette for å sende reality-programmet på en stor tv-kanal.

BODDE I PARKEN: - Når du bor med tigre, løver og andre eksotiske dyr, og den villeste i dyrehagen er personen som driver den, er noe feil, mener Rick Kirkham. Foto: Privat
BODDE I PARKEN: - Når du bor med tigre, løver og andre eksotiske dyr, og den villeste i dyrehagen er personen som driver den, er noe feil, mener Rick Kirkham. Foto: Privat Vis mer

Det er noe hypnotiserende med å holde en tigerunge, og å være i et bur med levende løver. Kirkham tror det handler om at man går fra å være på toppen av næringskjeden, til å brått være på bunnen. Det mente også gjestene, som betalte i dyre dommer for å se de eksotiske dyrene. De fleste kom trolig også for å få et glimt av den lokalberømte Joe Exotic.

Parken ble fremstilt som alt annet enn urovekkende i sosiale medier, og besøkende tenkte trolig ikke på det etiske aspektet ved å holde jungelens konger i små bur. Det gjorde ikke Kirkham heller.

- Solgte sjelen mi

- Det var ikke det eneste problemet der. Jeg bodde i en dyrehage, i en campingvogn med fire andre tv-mennesker, som jeg hadde leid inn. Samtlige av de andre ansatte var alkoholikere og narkomane, sier han, og påpeker at fylket dyreparken lå i også har en av de høyeste tetthetene av metamfetamin-labber i hele USA.

- NARKOPARK: Kirkham mener at samtlige ansatte og Exotic selv var ruset i lange perioder sammenhengende. Samtidig skulle de håndtere over 200 eksotiske katter, som aktivister mente ble mishandlet. Foto: Privat
- NARKOPARK: Kirkham mener at samtlige ansatte og Exotic selv var ruset i lange perioder sammenhengende. Samtidig skulle de håndtere over 200 eksotiske katter, som aktivister mente ble mishandlet. Foto: Privat Vis mer

- Joe var ruset hele døgnet. I tillegg til å mate ektemennene sine med narkotika, tok han mye selv. Jeg har aldri møtt en 50-åring som kan jobbe 15 timer i døgnet, i så mange år sammenhengende. Han gikk aldri tom for bensin. I hvert fall ikke om kameraet var på - det var som å skru på en bryter. Han gikk fra å være klagende til å eksplodere i fyr og flamme. Da skulle han vise seg frem.

Kirkham har en lang karriere bak seg som journalist, og har opplevd det meste. Han har blitt holdt som gissel, han har tatt dop med Hollywood-stjerner og har møtt alle kategorier av mennesker.

- Og jeg trodde jeg hadde sett alt, men ingenting kan matche Joe Exotic. Han kunne finne på å skyte etter meg for moro skyld. Han kunne finne på å drepe tigre på natta. Han var spik spenna gæren.

IMPERIUM: Den lokale dyreparken var populær i Oklahoma, men det var ikke bare dyrene som sørget for omdømmet. Her er Kirkham fotografert med en av parkens løver. Foto: Privat
IMPERIUM: Den lokale dyreparken var populær i Oklahoma, men det var ikke bare dyrene som sørget for omdømmet. Her er Kirkham fotografert med en av parkens løver. Foto: Privat Vis mer

En natt i 2015 gikk tv-studioet deres i parken opp i flammer. Studioet var i samme bygg som parkens alligatorer, som alle mistet livet den dagen. Alle opptakene til Kirkham forsvant også opp i røyk.

Han hadde planer om å pensjonere seg med pengene fra serien, for han innså tidlig at han skulle «get the fuck away from that mental hospital», så fort programmet var solgt. Slik ble det altså ikke.

OPP I RØYK: Tv-studioet i parken befant seg i samme hus som flere alligatorer. Da det gikk opp i røyk i 2015, mistet Kirkham alle opptakene sine - og satt igjen med ingenting. Det er fortsatt ikke kjent hvordan brannen startet. Foto. Privat
OPP I RØYK: Tv-studioet i parken befant seg i samme hus som flere alligatorer. Da det gikk opp i røyk i 2015, mistet Kirkham alle opptakene sine - og satt igjen med ingenting. Det er fortsatt ikke kjent hvordan brannen startet. Foto. Privat Vis mer

- Mistet det totalt

Det var etter denne brannen at Exotic mistet det helt, ifølge Kirkham. Sjansen hans til å bli berømt forsvant i den brannen, og han skal ha blitt desperat etter andre måter å få oppmerksomhet på. I tillegg tok en av Exotics to ektemenn, Travis Maldonado, sitt eget liv - trolig ved et uhell.

At Joe Exotic på tidspunktet var i en omfattende og anspent krig med dyrevernsaktivist Carol Baskin, er svært relevant for resten av historien. Etter en langvarig feide, der han forsvarte seg med å blant annet lage en musikkvideo der han insinuerte at Baskin drepte ektemannen sin - som forsvant på mystisk vis - eskalerte konflikten.

Kirkham tror det bare er spørsmål om tid før det i USA blir ulovlig å eie eksotiske katter, noe han tror Exotic også visste. Baskin var selve manifestasjonen av dette for tigeroppdretteren, og han ville ha henne ut av bildet.

DØDE: Joe Exotic var på et tidspunkt gift med to menn samtidig, deriblant Travis Maldonado. Han gikk brått bort i 2017. Foto: Joe Exotic
DØDE: Joe Exotic var på et tidspunkt gift med to menn samtidig, deriblant Travis Maldonado. Han gikk brått bort i 2017. Foto: Joe Exotic Vis mer

- Joe spurte meg om jeg kunne tenke meg å drepe Carol, og sa at jeg ville bli rikelig kompensert for det. Jeg tok det aldri seriøst, fordi han var en tulling og ofte kunne vitse med sånt, sier Kirkham.

De som har sett serien vet at cowboyen med hockeysveisen mente alvor. Joe Exotic ble i januar i år dømt til 22 år i fengsel for å ha betalt noen for å drepe Baskin. Den utpekte leiemorderen var en kriminell som lurte Exotic, stakk med pengene og senere bestemte seg for å samarbeide med FBI, for å redde seg selv. Baskin lever i dag i beste velgående, og er fortsatt en sterk stemme i debatten mot privat dyrehold av eksotiske katter.

Kirkham lever også. Da brannen var et faktum, forlot han dyreparken i Oklahoma uten å pakke med seg tingene sine. Han var drittlei.

DØMT: Joe Exotic er dømt til 22 år i fengsel for å ha forsøkt å få Carol Baskin drept. Han får ikke bleket håret sitt fra cella, og det har nå blitt svart. Foto: Santa Rosa County Jail
DØMT: Joe Exotic er dømt til 22 år i fengsel for å ha forsøkt å få Carol Baskin drept. Han får ikke bleket håret sitt fra cella, og det har nå blitt svart. Foto: Santa Rosa County Jail Vis mer

- Jeg så meg i speilet en kveld og innså at jeg hjalp denne fyren med å mishandle dyr. Jeg innså at jeg hadde solgt sjelen mi, og at jeg bare måtte gjøre meg ferdig med alt. Brannen ble vendepunktet for meg ogå. Da var det «hasta la vista», forklarer han.

- Jeg angrer på at jeg ikke gjorde mer for å stoppe ham, men jeg visste at dagene hans var talte da jeg forlot den parken. Han hadde ingen venner igjen, og pleide å gråte til meg om at han ikke kom til å bli berømt. Han visste selv at det var over for ham, sier Kirkham.

Endte i Norge

Den amerikanske journalistens pensjon gikk opp i fyr, men det var ikke siste gang han skulle være i nærheten av en brann. Han flyttet ikke rett til Norge etter oppholdet i dyreparken, men bosatte seg i Dallas. Der brant huset hans ned.

- Etter det var det ikke mye igjen for meg i USA. Jeg bestemte meg for å dra til Norge. Nok var nok, jeg ville ha en ny sjanse, og jeg visste at det fantes en søt jente i Bodø som ville ha meg der, sier han.

Kirkham og hans norske kone møttes for første gang i London for syv år siden, og holdt kontakten. Det skulle på sikt oppstå romantiske følelser mellom dem, og da muligheten bød seg, reiste han altså til Nordland.

ELSKER NORGE: Kirkham sier at han elsker Bodø, og har planer om å bli norsk statsborger på sikt. I hagen har han og kona laget en kafé, der de på nokså unorsk vis inviterer forbipasserende til å ta en kaffe med dem. Foto: Privat
ELSKER NORGE: Kirkham sier at han elsker Bodø, og har planer om å bli norsk statsborger på sikt. I hagen har han og kona laget en kafé, der de på nokså unorsk vis inviterer forbipasserende til å ta en kaffe med dem. Foto: Privat Vis mer

- Nå bor jeg i verdens beste land, i en veldig vakker by. Jeg har alt jeg trenger, jeg har til og med fått personnummer. Jeg elsker dette landet, og gleder meg til å få innvilget statsborgerskap, sier han.

Mens han koser seg i frihet, med frilansoppdrag for Bodø Nu og som gjesteforeleser, sitter altså mannen han bodde med i flere år, i fengsel i USA. Han reflekterer ofte rundt hva som skjedde.

- Karma er det rette ordet her. Han fikk akkurat det han fortjente. Det er ikke synd på ham i det hele tatt. Når alt kommer til alt oppnådde Joe Exotic det han aller helst ville - han ble berømt.

Vil ha milliarderstatning

«Tigerkongen» Joe Exotic er funnet skyldig i 17 tilfeller av dyremishandling og to tilfeller av «forsøk på leiemord», og soner 22-årsdommen i et fengsel i Oklahoma.

17. mars, noen dager før Netflix-premieren, gikk han ifølge magasinet Rolling Stone til sak mot staten og sin tidligere forretningspartner Jeff Lowe, som nå driver parken. Exotic ønsker 94 millioner dollar (rundt én milliard kroner) i erstatning.

Magasinet People har fått tak i søksmålsdokumentene. Der står det at den tidligere dyrehageinnehaveren ønsker 73,8 millioner dollar for tap av personlig eiendom, 18 år med research av, og helårsansvar for, 200 tigre og krysskatteraser til en kostpris av 60 dollar dagen.

Videre krever han 15 millioner dollar for ugyldig arrestasjon og frihetsberøvelse, selektiv håndhevelse av loven og moren Shirleys død. Søksmålet er blant annet rettet mot kultur-, natur- og dyrelivsforvaltningsetatene United States Department of the Interior og U.S. Fish and Wildlife Service og deres agenter. Exotic beskylder dem for å bryte borgerrettighetene hans.

LES OGSÅ: Slakter ny Netflix-serie